“Wanneer gaan we op een andere planeet wonen?” Dan moet je eerst weten of het menselijk lichaam in staat is om het elders vol te houden. In Noordwijk bij ESTEC – de grootste R&D plant van ESA – werkt men dagelijks aan dat vraagstuk. Er is iemand die de achterkant van de maan op z’n duimpje kent. En mensen die weten hoe de woningen van een eventuele moon village in 3D geprint kunnen worden. En dat alles vooral als tussenstop op weg naar Mars. Alsof we het over de filmset van hebben, zoals in The Martian over het leven op Mars. (Natuurgetrouw. Behalve dan de wind in de film. Want op Mars waait het niet.)

In 2015 vroeg de European Space Agency me voor advies met betrekking tot de vraag “Hoe relevant is onderzoek in de ruimte?” De ESA… Het illustere rijtje NASA, ESA, ROSCOSMOS, YAXA etc. De foto’s van het heelal, die ik van vroeger van mijn vader kende, de ruimtereizen, de zwarte-gaten-onderwerpen… En dan nu bij ESA naar binnen.

160324113411-moon-village-780x439Het directoraat Human Spaceflight and  Robotic Exploration werkt dag en nacht aan onderzoek in de ruimte, waaronder het onderzoek in het International Space Station. Bijna niet te bevatten. Als ik in Nederland in het donker langs de vloedlijn van de zee loop, voel ik me vaak tegelijkertijd nietig en onderdeel van het heelal. Ik zwaai wel eens omhoog, alsof ik een soort verbinding met het International Space Station kan maken, dat daar zijn rondes maakt.

nl-in-het-zonnetje-door-andre-kuipersMijn focus in werk is altijd: “Waarom doe je wat je doet? En wat is het belang daarvan voor anderen? Waarom zouden ze zich met jou verbinden?” Deze vragen heb ik binnen ESA diverse keren gesteld op het gebied van onderzoek, en er conclusies en handvaten aan verbonden. Binnen die context vind ik commitment van het bedrijfsleven belangrijk. Niet alleen om het ISS te bouwen en onderhouden, maar ook om gebruik te maken van de resultaten van onderzoek in het ISS op aarde. Dat laatste werd het onderwerp van de ESA conferentie op 14 en 15 september in Londen. Het doel was: formuleren en alignment van de congresboodschap, als opmaat naar de ministersconferentie eind 2016. En: geef het middag programma vorm met het bedrijfsleven uit alle lidstaten. Dus terug naar de vraag: hoe kunnen we beter gebruik maken van resultaten van onderzoek in de ruimte? Op welke manier zijn die resultaten inspirerend en hoe dragen ze bij aan mogelijke oplossingen op aarde voor vraagstukken op het gebied van energie, gezondheid en voedsel? Dus niet: kijk ons mooie ruimtevaartonderzoek en zie onze dappere astronauten… Maar: wat zijn de toepassingen van het kostbare onderzoek dat zij in het ISS doen?”

moon-villageESA is een intergouvernementele organisatie. De leden zijn landen. Dus het zijn regeringen in die lidstaten die betalen, en die ESA mogelijk maken. Alleen internationale samenwerking maakt onderzoek in de ruimte mogelijk. Geen EU land kan dit alleen. Het ISS is van Koude Oorlog instrument uitgegroeid tot een locatie waar Europa, US, Rusland en Japan in vrede samenwerken. Hoe relevant onderzoek in de ruimte is, is a politieke vraag, waar ministers een politiek antwoord op geven. Met ESA aan ruimtevaart doen betekent ‘spelen met de grote jongens’. Ook scoor je als land hoog op de innovatie rankings als je ruimtevaart financiert. Maar onderzoek in de ruimte financieren is ook een vraag voor onze samenleving, en een economische vraag. Want onderzoek moet uiteindelijk ook resulteren in geld. Fundamenteel onderzoek is vaak curiosity-driven, maar het gaat ook om toegepast onderzoek. Met als doel: het proberen te begrijpen van het verleden van de aarde, en het formuleren van antwoorden voor onze toekomstige stappen, weg van de aarde. Bijvoorbeeld: hoe kunnen we water/vocht optimaal hergebruiken voor ons lichaam? Hoe kunnen we in een ‘closed loop’ voedsel verbouwen? Deze kennis is niet alleen van belang om ons voor te bereiden op leven op Mars, maar juist ook nu, gewoon hier, voor toepassingen op aarde. Bijvoorbeeld in droge of voedselarme gebieden.

aarde_picestecBedrijven die brood zien in de implementatie van onderzoeksresultaten in toepassingen op aarde zijn slim en hebben lef. Daarmee bedoel ik niet de downstream van data uit de ruimte. Dat we daar geld mee kunnen verdienen is duidelijk. We kunnen er prive zelfs geen dag zonder. Kijk eens naar de namen van bedrijven die (al) geld verdienen door gebruik te maken van onderzoeksdata uit de ruimte. Denk aan Schlumberger, TOTAL, en anderen. http://space4inspiration.esa.int/

Tijdens dit congres op 14 en 15 september in Londen heeft ESA aangegeven dat 30% van de research tijd in het International Space Station beschikbaar is voor het bedrijfsleven. Mevrouw Maria van der Hoeven, die ik voor de key note speech nodigde, benadrukte deze uitnodiging: “De uitdaging is om resultaten van onderzoek in nieuwe producten om te zetten, en bij te dragen aan oplossingen op het gebied van gezondheid en voedsel, vraagstukken die we allemaal op aarde kennen. Daar ligt een wereldwijde markt.”

Jij kent vast een ondernemer die groot wil denken. Vertel het verder.

 

Foto credits ‘Nederland in het zonnetje’ – Andre Kuipers, vanuit het ISS. (Beschikbaar gesteld door NL Space, de Nederlandse ruimtevaartsector)

sentinel-1